Miller listo para su primera apertura en playoffs

SAN LUIS - A pesar de ganar 15 juegos en la campaña regular del 2013, Shelby Miller no recibió la oportunidad de abrir durante la postemporada, cuando los Cardenales quedaron a dos victorias de coronarse campeones.

Con Adam Wainwright, Lance Lynn, Michael Wacha y Joe Kelly, no cabía Miller en la rotación hace un año. Pero ahora, con Wacha recuperándose de una lesión y Kelly cambiado a Boston junto a Allen Craig por John Lackey, Miller tendrá su oportunidad el martes en el Juego 4 de la Serie Divisional entre los Cardenales y los Dodgers. Además, el derecho podría propulsar a su equipo a la Serie de Campeonato de la Liga Nacional, con Los Angeles al borde de la eliminación.

"Todos sabemos lo bueno que fue nuestro equipo el año pasado y las cuatro estrellas que teníamos", dijo Miller. "Pero ser parte de esto este año es emocionante, obviamente. Quiero ayudar al equipo de la manera que pueda y en el rol que sea".

Este año, el papel es de abridor.

Para Miller, la temporada del 2014 se dividió en dos: Una primera mitad con marca de 7-8 con efectividad de 4.29 en 19 salidas, seguida por una segunda parte con 3-1 y promedio de carreras limpias de 2.92 en 13 partidos (12 aperturas).

La diferencia, cuentan Miller y su manager Mike Matheny, es un repertorio ampliado con la ayuda de los veteranos Adam Wainwright, John Lackey y Justin Masterson.

"Ves un pitcher de mucho talento con un gran brazo, que avanza fácilmente por los circuitos minoritarios como un lanzador unidimensional", dijo Matheny, refiriéndose a la recta de Miller como su única arma en las menores. "Y también cuando llegó a lo primero aquí (al equipo grande), tirando muchas rectas altas que eran difíciles de medir y que los bateadores no le daban.

"Pero esta liga hace los ajustes bastante rápido", continuó el timonel. "Shelby ahora es más pitcher y no un puro tirador. Está usando sus lanzamientos en cambio en cuentas difíciles. Tiene una curva que nunca tenía. Está poniendo movimiento en la recta que nunca tenía antes. Está aprendiendo a ser más eficiente en la parte baja de la zona (de strike)".

Ese movimiento con la bola rápida es en realidad una recta de dos costuras, o como lo denomina Kelly, un sínker.

"Hasta el Juego de Estrellas, yo no era tan eficaz como podía ser", afirmó Miller. "Y con Waino y Lackey y todos esos muchachos que querían que yo mezclara más, empecé a hacerlo. Es que nunca encontraba el agarre hasta que llegó (Justin) Masterson. Lo probé (la recta de dos costuras) y me gustó".

Miller tiró un solo inning en la postemporada del año pasado, en la ronda divisional contra los Piratas. En total, lleva apenas 4.1 entradas de por vida en playoffs y ninguna como abridor.

"Sé que estaré nervioso y emocionado", dijo Miller sobre su primera apertura en postemporada. "Siento que es una gran oportunidad el poder lanzar en juegos como éste. Durante toda mi vida he esperado esta clase de oportunidad".

De su parte, Matheny quiere ver el Shelby Miller con el que contó en la segunda mitad del 2014.

"Shelby ha tenido una campaña fuerte y probablemente ha mejorado tanto como cualquiera este año", dijo el piloto. "Ha hecho un gran progreso, algo que le ayudará en el futuro.

"Será divertido verlo. Él quería la oportunidad el año pasado pero no se dio. Ahora tendrá su chance y queremos verlo brillar".